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Les anciens réservoirs mayas contenaient une pollution toxique

Les réservoirs au cœur d’une ancienne cité maya étaient tellement pollués par le mercure et les algues que l’eau était impropre à la consommation.

Des chercheurs de l’Université de Cincinnati ont découvert des niveaux toxiques de pollution dans deux réservoirs centraux de Tikal, une ancienne cité maya qui remonte au troisième siècle avant J.C. dans ce qui est maintenant le nord du Guatemala.

Les résultats de l’UC suggèrent que les sécheresses au IXe siècle ont probablement contribué au dépeuplement et à l’abandon éventuel de la ville.

L’étude a conclu que la conversion des réservoirs centraux de Tikal de lieux de survie en lieux de maladie aurait à la fois pratiquement et symboliquement contribué à l’abandon de cette magnifique ville.

Une analyse géochimique a révélé que deux réservoirs les plus proches du palais et du temple de la ville contenaient des niveaux toxiques de mercure que les chercheurs de l’UC ont retracés à un pigment que les Mayas utilisaient pour orner les bâtiments, la terre cuite et d’autres biens. Pendant les tempêtes de pluie, le mercure contenu dans le pigment s’est infiltré dans les réservoirs où il s’est déposé en couches de sédiments au fil des ans.

Mais les anciens habitants de cette ville, rendus célèbres par ses imposants temples en pierre et son architecture, avaient suffisamment d’eau potable dans les réservoirs voisins qui n’étaient pas contaminés, ont découvert des chercheurs de l’UC.

L’étude a été publiée dans la revue Nature Reports Scientific Reports.

L’équipe diversifiée d’UC était composée d’anthropologues, de géographes, de botanistes, de biologistes et de chimistes. Ils ont examiné des couches de sédiments remontant au IXe siècle, lorsque Tikal était une ville florissante.

Auparavant, les chercheurs de l’UC ont constaté que les sols autour de Tikal au IXe siècle étaient extrêmement fertiles et ont tracé la source de fréquentes éruptions volcaniques qui ont enrichi le sol de la péninsule du Yucatan.

Pour la dernière étude, les chercheurs de l’UC ont échantillonné des sédiments dans 10 réservoirs de la ville et ont effectué une analyse sur l’ADN ancien trouvé dans l’argile stratifiée de quatre d’entre eux.

Les sédiments des réservoirs les plus proches du temple et du palais central de Tikal ont montré des algues toxiques appelées cyanobactéries. La consommation de cette eau, en particulier pendant les sécheresses, aurait rendu les gens malades même si l’eau avait été bouillie, a déclaré Lentz.

Les chercheurs de l’UC ont déclaré qu’il était possible mais peu probable que les Mayas utilisent ces réservoirs pour boire, cuisiner ou irriguer.

Mais les chercheurs n’ont trouvé aucune preuve des mêmes polluants dans les sédiments des réservoirs plus éloignés appelés Perdido et Corriental, qui ont probablement fourni de l’eau potable aux résidents de la ville au cours du neuvième siècle.

Aujourd’hui, Tikal est un parc national et un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Les chercheurs pensent qu’une combinaison de facteurs économiques, politiques et sociaux a incité les gens à quitter la ville et ses fermes adjacentes. Mais le climat a sans aucun doute joué un rôle également, selon les scientifiques.

Les réservoirs près du temple et du palais auraient probablement été des monuments impressionnants, tout comme la piscine réfléchissante du National Mall est aujourd’hui.

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